Aguas de la Antártica revelan nuevas especies

Tres expediciones germanas al Mar de Weddell revelaron casi un millar de nuevos crustáceos y animales marinos, que ayudarán a develar cómo estas especies se han adaptados a los abruptos cambios climáticos de las aguas polares. La Nación 29 de mayo de 2007.


Por Alok Jha

Durante mucho se pensó que el Mar de Weddell era un abismo sin nada que destacar, carente de vida. Pero Angelika Brandt, del instituto de zoología de la Universidad de Hamburgo, líder de una expedición a bordo del buque científico Polarstern (Estrella Polar), dijo que el área podría ser potencialmente “la cuna de las especies marinas del mundo”. Según ella, “ahora poseemos una mejor comprensión de la evolución de las especies marinas y de cómo se adaptan a los cambios climáticos y medioambientales”.

Para Katrin Linse, del British Antarctic Survey y que también fue parte de la expedición, “fue una gran sorpresa descubrir tantas especies nuevas porque muchos de nosotros en la expedición ya habían trabajado por años en aguas antárticas superficiales. “El patrón general es que la vida decrece a medida que se desciende hacia mar profundo porque hay menos alimento y menos luz. En realidad, encontramos el patrón opuesto”.

Linse dice que el resultado más significativo de las recolecciones sistemáticas con redes de arrastre -efectuadas entre 700 metros y 6,5 kilómetros bajo la superficie- ha sido el descubrimiento de cientos de nuevas especies de isópodos, unos crustáceos lejanamente emparentados con el piojo de la madera. “Antes de la expedición conocíamos 371 especies antárticas a través de recolecciones hechas en aguas superficiales. Con las 50 que se hicieron en aguas profundas agregamos 585 especies nuevas”.

Otros de los puntos destacados de las tres expediciones del Polarstern, recientemente publicados en la revista “Nature”, incluían arañas de mar del tamaño de platos para cenar y un pulpo de aguas profundas de 40 centímetros. “Al mirarlo, devolvía la mirada, o sea que interactuaba. Los pulpos son animales bastante inteligentes”, afirmó Linse.

Las nuevas especies están lejanamente emparentadas a muchas criaturas encontradas tan lejos como el trópico. Un análisis genético mostró que las especies antárticas se parecen más a los miembros primitivos de aquellas que sus parientes en otras partes del mundo, lo que significa que han evolucionado en forma diferente.

Otra pregunta clave para los científicos es cómo las especies alrededor de la Antártica reaccionaron a los cambios climáticos durante los períodos glaciales. Los hallazgos más recientes sugieren que los cambios en la cobertura de hielo llevaron a una combinación de especies de aguas superficiales y profundas -algunas fueron muriendo pero otras tomaron sus lugares.

Linse dijo que ahora los científicos se abocarían a establecer una escala de tiempo en la evolución y adaptación de las especies alrededor de la Antártica como resultado del cambio climático.
 

 

 

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